Prieš keletą metų Nacionalinėje krepšinio lygoje (NKL) dominavę mažeikiškiai šiuo metu išgyvena vieną niūriausių laikotarpių klubo istorijoje. Šiame sezone iškovoję tryliką pergalių „Ereliai“ liko priešpaskutiniai ir nepateko į atkrintamąsias varžybas. Paskutinį kartą Mažeikių miesto klubas į NKL atkritamąsias varžybas nepateko dar prieš 11 metų – 2007/2008 metų sezone, kuomet mažeikiškiai debiutavo antroje pagal pajėgumą lygoje (išimtis – 2014/2015 m. sezonas, kuomet „Mažeikiai“ žaidė LKL).

Sėkmės nebūna be nesėkmės. Šis posakis puikiai tinka Mažeikių miesto komandai. NKL debiutavę tuomet dar mėlynai baltais marškinėliais vilkėję mažeikiškiai iškvojo šešias pergales ir liko priešpaskutiniai. Po prasto debiuto sekė trys galingi sezonai, per kuriuos iškovoti du bronzos ir vienas sidabro medalių komplektas.

Prie medalių pripratę Mažeikiai 2011/2012 metų sezoną pradėjo su dideliais lūkesčiais, tačiau jis baigėsi visiškai ne taip, kaip dauguma tikėjosi ir tuo pačiu gana kurioziškai. „Mažeikiai“ reguliariajame sezone užėmė septintąją vietą ir NKL aštuntfinalyje susikovė su 10-oje pozicijoje likusiais Šarūno Marčiuliono krepšinio akademijos krepšininkais. Namų aikštelės pranašumą turėjusiems mažeikiškiais nesišvietė nieko blogo, tačiau viskas pasikeitė pirmose serijos rungtynėse sužaidus apie septynias minutes. Tuomet dar 19-metis Egidijus Mockevičius galingu dėjimu suskaldė krepšinio lentą, o „Mažeikių“ klubas nesugebėjo jos pakeisti per NKL nuostatuose duotą laiką. Vėliau lyga priėmė sprendimą rungtynes perkelti į Vilnių. „Mažeikiai“ Vilniuje pralaimėjo abejas serijos iki dviejų pergalių rungtynes ir baigė sezoną.

Po apmaudaus sezono klubas nusprendė versti naują lapą istorijoje. Prieš 2012/2013 metų sezoną „Mažeikiai“ pakeitė sau įprastas mėlyną ir baltą spalvas į raudoną ir baltą, pristatė naują logotipą. Komandos komplektavimas taip pat vyko kiek kitaip: buvo labiau atsigręžta į jaunesnius krepšininkus, tačiau nepamiršta ir apie patyrusius vilkus.

Vasarą prie komandos prisijungė jaunieji Rokas Giedraitis, Vytautas Pikalavičius, Evaldas Aniulis, studijas JAV baigęs Andrius Mikutis, puolėjai Arvydas Gydra ir Rokas Grinius, patyręs Osvaldas Mačernis. Sezono pradžioje komandai talkino ir Andrius Mažutis, kuris vėliau persikėlė rungtyniauti į užsienį. Pastarąjį pakeitė dar vienas jaunas krepšininkas Eigirdas Žukauskas, jėgos po krepšiu pridėjo Eurolygos patirties turėjęs veteranas Olegas Kojenetsas. Vasarą mažeikiškiai taip pat išsaugojo tris žaidėjus iš praėjusio sezono: Modestą Šidlauską, Justą Stankų ir Gedą Vitkauską. Prie komandos vairo stovėjo Aloyzas Rudys ir Vidmantas Bertys. Permainų vaisius mažeikiškiai pradėjo skinti vos prasidėjus sezonui. Pergalės, įspūdingi epizodai ir didžiulis žiūrovų susidomėjimas lėmė, kad „Mažeikiai“ pirmą kartą laimėjo NKL reguliarųjį sezoną.

NKL aštuntfinalyje mažeikiškiai susitiko su 16-oje vietoje likusia „Šilute“, tačiau sąlyginai silpnesnis varžovas lengvos kovos nežadėjo. „Mažeikiai“ pirmose serijos rungtynėse besivejančių vaidmenyje buvo iki ketvirto kėlinio pabaigos, kuomet sugebėjo perlaužti rungtynes ir iškovoti pergalę 77:75. Seriją „Mažeikiai“ uždarė Šilutėje, kur iškovojo dar vieną sudėtingą pergalę 87:80.

Ketvirtfinalyje mažeikiškių laukė pernai metų NKL vicečempionė Vilniaus „Statybos“ komanda. Abi komandos iškovojo po pergalę namuose ir lemiama dvikova vyko Mažeikiuose. Šias rungtynes galima tituluoti kaip vienas iš emocionaliausių per klubo istoriją. Perpildytos raudonai baltos tribūnos, įspūdingas žaidimas ir užtikrinta pergalė 89:64 padovanojo Mažeikiams šventę ir kelialapį į NKL finalo ketvertą.

Nacionalinės krepšinio lygos finalo ketvertas buvo patikėtas rengti Alytaus miestui. Pirmajame pusfinalyje „Mažeikiai“ po dramatiškos kovos 70:67 nukovė Jonavos „Triobet“, tuo tarpu antrajame aikštelės šeimininkai „Dzūkijos“ krepšininkai 81:70 įveikė Kauno „Žalgirio“ dublerius.

Didžiajame finale susitiko dvi pirmąsias vietas reguliariajame sezone užėmusios ekipos: „Mažeikiai“ (1 vieta) ir „Dzūkija“ (2 vieta). Ironiška, tačiau namuose rungtyniavo žemesnę vietą užėmusi „Dzūkija“.

Lygos finalas prasidėjo galingu aikštelės šeimininkų „Dzūkijos“ krepšininkų žaidimu, kurie per  pirmuosius du kėlinius susikrovė net 16 taškų persvarą ir privertė gerokai sunerimti raudonai baltus sirgalius. Tačiau kaip paaiškėjo vėliau, tai buvo tik kažko įspūdingo pradžia. Trečiajį kėlinį „Mažeikiai“ pradėjo uraganišku žaidimu ir netrukus rezultatą persvėrė savo naudai bei galiausiai nepaliko jokių šansų „Dzūkijai“. Antrąją rungtynių pusę net 47:18 laimėję „Mažeikiai“ šventė pergalę rezultatu 78:65. Laukimas baigtas: „Mažeikiai“ – NKL čempionai! Naudingiausiu finalo ketverto žaidėju tapo finale 26 taškus įmetęs „Mažeikių“ puolėjas Rokas Giedraitis.

Nuotraukos iš NKL finalo rungtynių
Nuotraukos iš nugalėtojų rūbinės

Čempionų taurė – Mažeikiuose, komandos sirgaliai pilni euforijos, mintyse – ambicingi planai debiutuoti stipriausioje Lietuvos krepšinio lygoje (LKL). Kaip paaiškėjo vėliau, likimas „Mažeikiams“ turėjo kitokių planų.

Antroji „Auksiniai Mažeikių metai“ straipsnio dalis.